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2006年1月10日,在刚刚经历一场凛冽的暴风雪之后,英国海军法斯莱恩基地驶出了一艘巨大舰船,那便是“海湾”级“芒特湾”号辅助船坞登陆舰。它的出场引起了国际传媒的关注。

英国发展船坞登陆舰历史较长,世界上第一艘船坞登陆舰就是英国人设计的。二战之后,英国研制船坞登陆舰的数量虽然远不及美国,但却有着自己的特点。如“无恐”级船坞登陆舰满载排水量1.2万余吨,最大航速达21节,并可以20节航速连续航行5000海里。舰上还能搭载1000名士兵、芒特15辆坦克、7辆卡车。更重要的是,其船坞内可容纳4艘通用登陆舰、4艘登陆艇等设备。

进入21世纪,服役已30余年的“无恐”级船坞登陆舰因性能较差,已不适应英国海军海上行动的要求。2000年初,英国海军决定发展一级“海湾”级新型船坞登陆舰,并于同年6月招标。最后,斯万?亨特船舶有限公司和BAE系统公司船舶分公司被选中。

英国海军认真分析了己方参加塞拉里昂和莫桑比克两栖行动的经验和教训,认为4艘船坞登陆舰的效费比要明显优于2艘新船、3艘旧船组成的混合舰队,于是决定在原定建造2艘“海湾”级船坞登陆舰的基础上再追加2艘。斯万?亨特船舶有限公司作为主承包商统领整个计划,并建造其中的两艘——“拉格湾”号和“莱姆湾”号;BAE系统公司船舶分公司的加万造船厂建造另两艘。

2001年10月1日,斯万?亨特船舶有限公司沃尔森德船厂正式切割“拉格湾”号船坞登陆舰钢板。斯万?亨特船舶厂的船坞登陆舰设计方案以“支持者”运输船为蓝本。“支持者”运输船由荷兰斯切尔德船厂设计建造。但由于斯切尔德船厂一再拖延向斯万?亨特船厂转让技术,致使斯万?亨特船厂无法按期完成结构设计,结果延误开工进度近12个月。

2001年11月19日,英国国防部与BAE系统公司签订了建造“海湾”级第3艘和第4艘船坞登陆舰的合同。这两艘舰被分别命名为“芒特湾”号和“加廷根湾”号。由于它们没有耽误建造工期,2004年4月,经过为期5个月舾装的“芒特湾”号后来居上,反而成为“海湾”级中第一艘下水的舰。随后,“芒特湾”号船坞登陆舰进行了为期10天的第一阶段海试和数月休整。2005年10月21日,“芒特湾”号船坞登陆舰又进行了第二阶段海试。与此同时,该级第4艘也是最后一艘——“加廷根湾”号成功下水。

“海湾”级船坞登陆舰全长176.6米,宽26.4米,设计吃水5.2米;满载排水量为1.616万吨;最大速度18节,以15节巡航速度航行时的续航力8000海里。舰上编制人员60人。它能载运350名全副武装的士兵、12个40吨重的集装箱或24个24吨重集装箱。舰上飞行甲板可搭载“默林”、“支奴干”直升机以及V-22“鱼鹰”倾转翼机,还可携带多艘登陆艇。

舰上配备近程自卫防御武器和诱饵弹。4艘“海湾”级船坞登陆舰与经过现代化改装的“贝德维尔爵士”号船坞登陆舰一起构成英国海军船坞登陆舰群的主体,将大增英海上支援力量和两栖战力。“海湾”级舰可运送人员、装备到世界任何海域,并且有能力部署登陆部队。看来,“海湾”级将会在英国海军于2010年前组建的“全球舰队”中扮演重要角色。

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